Etapa de cine mudo

Durante los años 20, James Wong Howe despegó como director de fotografía de numerosas películas mudas: “Drums of fate” (1923), “The Trail of the Lonesme Pine” (1923), “The Alaskan” (1924), “Peter Pan” (1924), “The King on the Main Street”(1925)”, “Man Trap” (1926), “Laugh, clown, laugh” (1928)

Fué la actriz Mary Miles Minter quien lo ayudó a encontrar trabajo, pues decía, que ningún otro fotógrafo había conseguido que sus ojos azules fueran expresivo. James lo consiguió colocando una tela de terciopelo negra alrededor de la cámara, de modo que los ojos de la actriz se oscurecían cuando ella miraba a cámara. La primera vez que trabajó con Mary Miles Minter fue en “Drums of Fate” y repitió despues la misma técnica en “The Trail on the Main Street”. Durante esta etapa, la película ortocromática utilizada para grabar era insensible a los tonos azules y verdes, que se transferian a blancos muy claros en la película en blanco y negro. Al oscurecerlos, conseguía así que los ojos azules resaltaran pero en compensación, los rojos y amarillos perdían potencia.

De la película ” The Trail of the Lonesome Pine”, ya existía una versión anterior, exactamente del año 1916. Y más tarde otra en 1936, ya en color. Howe solo fué camarógrafo en la 2ª, pero no cabe duda de la gran influencia que provocó en la versión en color, que prácticamente mantubo los mismos encuadres.

El estilo de Howe se caracteriza por el uso de las fuentes de luz, que provoca un efecto dramático y teatral. En los comienzos, el cine estaba fuertemente influenciado por el teatro, por eso creo que Howe componía las escenas y las luces para simular una escena teatral. Suele utilizar luces frontales para iluminar la escena y delimitar la zona donde se debe prestar atención. En ocasiones, esas luces provocan zonas de sombra muy fuertes, que aumentan la intensidad de la escena.

En esta escena de “Peter Pan” se puede ver como a James Wong Howe, le gustaban los encuadres amplios y la iluminación frontal que iluminaba a todos los actores. Esta película, al estar dedicada especialmente al público infantil, requería una iluminación intensa y alegre.

Howe filmando en Peter Pan

Howe filmando en Peter Pan

Un buen ejemplo de como las luces aportaban intensidad dramática a la película es la siguiente escena, perteneciente a la película “Laugh, clown, laugh”. En esta escena, el protagonista, Tito, muere tras una caida. Sus últimas palabras las pronuncia bajo una fuerte luz cenital, muy intensa, que deja el resto de la escena en negro.

Es en esta etapa cuando Howe ganó el apodo de “Low -Key ” a causa de su afición por la iluminación dramática y las sombras profundas , una técnica que llegó más tarde a ser asociada con el cine negroy que Howe siguió utilizando en el resto de sus películas. Además, ya desde la década de 1920, fue uno de los primeros en usar la plataforma móvil de cangrejo, una forma de carro de la cámara de cuatro ruedas independientes y un brazo móvil al que estába conectada la cámara.

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