Biografía

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Howe nació nació en China en 1899. Su padre se trasladó a los Estados Unidos ese mismo año para trabajar en el Ferrocarril del Pacífico Norte y en 1904 su familia se trasladó a vivir con el. Se instalaron en Pasco , Washington, donde regentaron una tienda. Desde pequeño, tubo interés en la fotografía, y su priméra cámara fue una Brownie. Estas cámaras empezaron a fabricarse en 1900, por Eastman Kodak. Fueron las primeras cámaras dirigidas a un público masivo, ya que eran muy baratas, y gracias a ellas se introdujo el concepto de “instantanea”. Tras la muerte de su padre, el adolescente Howe se mudó a Oregon para vivir con su tío y desarrolló brevemente ( 1915-1916 ) una carrera como boxeador de peso gallo. Más tarde Howe se mudó al área de San Francisco Bay con la esperanza de asistir a la escuela de aviación , pero se quedó sin dinero y se fue al sur, a Los Ángeles , California. Una vez allí, Howe tuvo varios trabajos ocasionales , incluyendo el trabajo como repartidor de un fotógrafo comercial y como ayudante de camarero en el Beverly Hills Hotel.

Un día,  se encontró casualmente con un antiguo colega de boxeo que trabajaba en un corto, le presento al director de fotografía Alvin Wyckoff. Howe consiguió un trabajo de bajo nivel en el laboratorio de esa película en el famoso estudio Players- Lasky . Poco tiempo después fue llamado para trabajar como “claqueta” en la película “The Little American” y contactó con el director de la película muda Cecil B. DeMille . DeMille lanzó su carrera como ayudante de cámara . Para ganar dinero adicional, Howe tomó fotos publicitarias de las estrellas de Hollywood. Una de esas fotografías fijas lanzó la carrera de Howe como director de fotografía cuando se topó con la actriz Mary Miles Minter. Consiguió que sus ojos azules destacaran entre el blanco y negro, buscando que pareciesen más oscuros, para ello, la fotografió mientras ella estaba mirando a una superficie oscura. Minter solicitó que Howe fuera el director de fotografía en su siguiente película , y Howe consiguió los primeros planos de Minter para “Drums of fate”  colocando terciopelo negro en un marco grande alrededor de la cámara . Desde entonces, y a lo largo de toda su carrera, Howe tuvo la reputación conseguir que las actrices se  vieran lo mejor posible a través de la iluminación y en otras ocasiones recurría a la utilización de gasa u otros materiales sobre el objetivo para suavizar los rasgos.

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En 1928 , Howe estaba en China fotografiando las localizaciones para una película que esperaba dirigir . El proyecto nunca fue terminado (aunque algunas de las imágenes se utilizó en Shanghai Express) , y cuando regresó a Hollywood , descubrió que los ” talkies” (producciones sonoras) habían suplantado en gran parte las producciones silentes (de cine mudo). Sin ninguna experiencia en ese medio , Howe no podía encontrar trabajo. Por suerte, el director/productor Howard Hawks que había conocido en la pequeña estadounidense lo contrató para “The Criminal Code” y el entonces director William K. Howard lo eligió para ser el director de fotografía de “Transatlantic”.

El trabajo innovador de Howe en Transatlántica le restableció como uno de los principales cineastas de Hollywood , y trabajó de forma continua a través de los años 1930 y 1940 , por lo general en varias películas al año . Howe ganó una fuerte reputación de perfeccionista con el que podría ser difícil de trabajar ,e incluso de que reprendía a los demás miembros del equipo de filmación. Howe fue nominado para un Premio de la Academia en 1944 en el “Mejor Cinematografía : Blanco Negro” por su trabajo en la película de la “Air Force” , nominación que compartía con Elmer Dyer , ASC, y Charles A. Marshall.

A principios de la década de 1930 , mientras que en el MGM siempre había trabajado con el sobrenombre de ” James Howe ” , empezó a utilizar su nombre en películas como ” James Wong Howe “. A Howe se le impidió convertirse en un ciudadano estadounidense hasta la derogación de la Ley de Exclusión China de 1943. Antes de la Segunda Guerra Mundial, Howe conoció a su futura esposa, la novelista Sanora Babb, con quien se casó en 1937 en París. Debido a las leyes contra el mestizaje , el matrimonio no sería legalmente reconocida en los Estados Unidos hasta 1949.

Después del final de la Segunda Guerra Mundial, firmó un contrato a largo plazo con Warner Bros. Cuando caducó ,se fue a China para trabajar en un documental. Cuando regresó le calificaron de comunista, aunque nunca fue comunista, si se consideraba  simpatizante ya que su esposa Sanora Babb ,  había sido miembro del Partido Comunista. Se trasladó a México por un tiempo, y Howe de nuevo tuvo problemas para encontrar empleo hasta que el escritor / director Samuel Fuller lo contrató para rodar “The Baron of Arizona” .

Una vez restablecido , el trabajo de cámara de Howe continuó siendo de gran prestigio. En 1949  fue contratado para una película protagonizada por Greta Garbo. En 1956 , Howe ganó su primer Premio de la Academia por “The Rose Tattoo” . El director de la película, Daniel Mann, había sido originalmente un director de teatro y más tarde declaró que había dado a Howe el control sobre casi todas las decisiones a2cerca de la filmación. En 1957 con “Sweet Smell of Success” , Howe trabajó con el director Alexander Mackendrick. Durante la década de 1950 , Howe dirigió  “The Invisible Avenger , una de las muchas adaptaciones cinematográficas de “La Sombra” , y “Go, Man, Go!” , Una película acerca de los Harlem Globetrotters . Tampoco obtuvo éxito de crítica o comercial. En 1961 Howe dirigió episodios de “Checkmate” y “Distrito 87” para entonces reorientarse en la cinematografía.

La obra de Howe es casi en su totalidad en blanco y negro . Sus dos premios de la Academia ambos llegaron durante el período en el que los Oscars de Mejor Fotografía eran adjudicados por separado para el color y las películas en blanco y negro . Sin embargo , realizó con éxito la transición a las películas en color y obtuvo su primera nominación al Oscar para una película en color en 1958 por “El viejo y el mar” . Ganó su segundo Oscar por “Hud” en 1963. Su cinematografía evolucionó de una manera innovadora. Por ejemplo, empleó e lentes de ojo de pez y gran angular en “Seconds” (1966) para dar tensión a la películar . Después de trabajar en “Odio en las entrañas” ( 1970 ) , la salud de Howe comenzó a fallar y comenzó un semi-retiro . En 1974 , se recuperó lo bastante como para ser seleccionado como director de fotografía de reemplazo para “Funny Lady”, pero llegó a desmayarse durante el rodaje. Con Funny Lady Howe ganó su décima y última nominación al Oscar. Murió el 12 de Julio de 1976.

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